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  • Le rover martien Opportunity fête ses 8 ans sur la planète Mars

    Posté le 25 janvier 2012

    Le rover d’exploration Opportunity comptabilise 8 ans de séjour sur la planète Mars depuis son atterrissage le 25 janvier 2004, 3 semaines après son jumeau Spirit, pour ce qui devait être une mission de seulement 3 mois.

    La mission a atteint tous ses objectifs dans les 3 mois prévus à l’origine. Dans le petit cratère Eagle, Opportunity a trouvé des preuves d’un ancien milieu humide. Durant les 4 années suivantes, il a exploré d’autres cratères plus grands et plus profonds, ajoutant d’autres preuves de périodes sèches et humides datant de la même époque.

    Mi-2008, Opportunity est sorti du cratère Victoria (800m de diamètre) et a mis le cap vers Endeavour (22 km de diamètre). Le voyage a duré 3 ans. Opportunity a voyagé plus pendant sa 8ème année (7,7 km) que pendant n’importe quelle autre année, portant la distance totale parcourue à 34,4 km.

    Depuis le mois d’août dernier, le petit Rover a atteint le cratère Endeavour. C’est sur le bord de ce cratère, à un endroit appelé « Cape York » que Opportunity continue son travail.

    Une année martienne dure presque 2 fois plus longtemps qu’une année sur Terre. En entrant dans sa 9ème année sur Mars, Opportunity se prépare aussi à son 5ème hiver martien. Ses panneaux solaires ont accumulé tellement de poussière depuis la dernière fois que les vents martiens les ont nettoyé, que le rover doit rester sur une pente qui fait face au Soleil pour accumuler suffisamment d’énergie afin de rester actif pendant tout l’hiver. L’équipe du Rover n’avait pas eu à utiliser cette stratégie pour les hivers précédents, même si elle a été employée avec son jumeau Spirit. Au début du 4ème hiver martien, les moteurs d’entrainement de 2 des 6 roues de Spirit ont cessé de fonctionner, empêchant le rover d’accéder à une pente ensoleillée. Les 6 roues de Opportunité, elles, fonctionnent encore très bien mais le rover va rester sur un affleurement appelé « Greeley Haven » jusqu’à la mi-2012 pour profiter de la pente favorable et des objectifs scientifiques prévus pour l’hiver.

    Après l’hiver, ou un peu plus tôt si les vents nettoient la poussière des panneaux solaires, les chercheurs prévoient de conduire Opportunity à la recherche de minéraux argileux qui devraient se trouver aux alentours d’après des satellites en orbite.

    A propos de Spirit, le jumeau d’Opportunity

    En 2006, la roue avant-droite de Spirit s’est bloquée. De manière ironique, une de ses plus grande découvertes a été faite en 2007, lorsque Spirit était piloté à reculons en trainant cette roue bloquée, et qu’il a « labouré » un sol blanc brillant. Les spectromètres embarqués ont révélé que ce matériau brillant était de la silice presque pure.

    Le 23 avril 2009, Spirit s’est enlisé. Alors que sa dernière communication datait du 22 mars 2010, la NASA a décidé d’interrompre les tentatives de communication le 25 mai 2011.

    Source : NASA

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