Nombre d’étoiles dans l’Univers : 3 fois plus que prévu !

La découverte que les galaxies elliptiques comportent plus de naines rouges que la Voie Lactée signifie que l’Univers pourrait compter 3 fois plus d’étoiles que ce que l’on croyait.

Pour beaucoup de ceux qui regardent le ciel nocturne, il paraît impossible de compter le nombre d’étoiles. Les astronomes ont fait une découverte qui signifie qu’il y a probablement beaucoup plus d’étoiles que ce qu’ils pensaient.

Les naines rouges sont des étoiles qui ont une masse d’environ 10 à 20% celle du Soleil. Elles ont une luminosité si faible que les astronomes ne pouvait pas les détecter dans d’autres galaxies que notre Voie Lactée (et quelques autres très proches).

Des chercheurs ont donc utilisé les instruments très sensibles de l’Observatoire Keck de Hawaii. Ils ont détecté ces naines rouges dans 8 galaxies elliptiques massives relativement proches de nous (entre 50 et 300 millions années-lumière) et ont découvert que ces galaxies étaient le foyer de 20 fois plus de naines rouges qu’il y en a dans la Voie Lactée.

Cette découverte a conduit les astronomes à penser qu’il pourrait y avoir plus de 3 fois plus d’étoiles dans l’Univers que ce qui avait été théorisé jusqu’à maintenant. Cette recherche a été publiée dans le journal Nature

Une exoplanète récemment découverte orbitant autour d’une naine rouge pourrait être similaire à la Terre. Il pourrait y avoir des billions (mille millions) de planètes similaires à la Terre en orbite autour de naines rouges, selon Pieter van Dokkum, qui a mené cette recherche.

Pour résumer, il y aurait 300 trilliards d’étoiles dans l’Univers (soit 300 x 10 21) au lieu des 100 trilliards que l’on croyait jusqu’à maintenant.

Remarque
Trillion dans l’échelle courte (Etats-Unis et Royaume-Uni) équivaut à billion dans notre échelle longue et sextillion dans l’échelle courte équivaut à un trilliard dans notre échelle longue (1021). Ces correspondances ont été prises en compte dans cette traduction

Via Scientific American // Crédit image : Wikipedia

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