La sonde spatiale Dawn envoie sa première image de l’astéroïde géant Vesta

Le 16 juillet dernier, Dawn est devenue la première sonde spatiale à entrer en orbite autour d’un objet de la ceinture d’astéroïdes principale située entre les orbites de Mars et de Jupiter.

Après un voyage de 4 ans et 2,8 milliards de kilomètres, Dawn a réalisé l’accélération de propulsion la plus importante de l’histoire des sondes spatiales avec un changement de vélocité de plus de 6,7 Km/s grâce à ses moteurs ioniques. [Les moteurs expulsent des ions pour créer de la poussée et fournir des vitesses plus importantes que n’importe quelle technologie actuellement disponible]

Après avoir commencé son orbite autour de l’astéroïde géant Vesta, la sonde spatiale Dawn a transmis cette première image à des fins de navigation.


Lorsque Vesta a capturé Dawn dans son orbite, environ 16 000 Km les séparaient. Les ingénieurs estiment que cet évènement a eu lieu à 10:00pm PDT le 15 juillet (le 16 juillet à 7h du matin, heure française)

Vesta a un diamètre de 530 Km. C’est le 2ème objet le plus massif de la ceinture d’astéroïdes. Des télescopes terrestres et spatiaux ont déjà obtenu des images de Vesta depuis environ 2 siècles, mais ils n’ont pas été capables de voir les détails de sa surface.

« Nous commençons l’étude de ce qui est sans doute la surface primordiale existante la plus ancienne du système solaire » a déclaré Christopher Russell de l’UCLA. « Cette région de l’Espace a été ignorée depuis beaucoup trop longtemps. Jusqu’à maintenant, les images reçues révèlent une surface complexe qui semble avoir préservée quelques uns des évènements les plus anciens de l’histoire de Vesta, ainsi qu’enregistrer les assauts dont Vesta a souffert entre-temps »

On pense que Vesta est la source d’un grand nombre de météorites qui tombent sur Terre. Vesta et son nouveau voisin Dawn sont actuellement à environ 188 millions de Km de la Terre.

Bien que la sonde soit maintenant en orbite, la phase d’approche va se poursuivre pendant environ 3 semaines. Durant l’approche, l’équipe en charge de Dawn continuera à rechercher d’éventuelles lunes autour de l’astéroïde, obtenir d’autres images pour la navigation, observer les propriétés physiques de Vesta et obtenir des données de calibration. Les navigateurs mesureront également la force d’attraction gravitationelle de Vesta sur la sonde pour calculer la masse de l’astéroïde avec une plus grande précision.

Dawn passera un an en orbite autour de Vesta, puis se dirigera vers une seconde destination, la planète naine Ceres avec une arrivée prévue en février 2015

Ci-dessous, une comparaison de 8 astéroïdes du système solaire

Source : NASA



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